Towards the tipping point for social innovation

MacGregor, Steven P. and Bianchi, Mattia and Hernandez, Jose Luis and Mendibil, Kepa (2007) Towards the tipping point for social innovation. In: International Conference on Sustainable Innovation, 2007-10-29 - 2007-10-30.

Full text not available in this repository.Request a copy from the Strathclyde author

Abstract

The  diffusion  of  innovation  is  a  classic  view  of  social  systems  (Rogers  1962)  that  has  been recently  re­visited  (Moore  1991,  2006)  as  we  advance  through  an  age  of  rapidly changing technology and products. Yet the real challenge should not be to diffuse an increasing amount of  high  technology  products  but  to  ensure  that  these  products  follow  a  more  responsible  and sustainable approach. In an effort to disseminate or mainstream techniques like Corporate Social Responsibility, or simply, to improve the uptake of a more sustainable and responsible approach to business, we take an exploratory view of innovation diffusion theory and other work in the CSR field. Specifically, we look at the conditions under which firms are proactive  in their sustainable  development,  as opposed  to reactive.  Mele (2001)  states  that  the responses  by  companies  to responsibility and sustainability range from inactive through reactive to interactive and proactive. It is proposed that reactive approaches are of low value since there is little time to respond to the rapid changes of society.  We believe  that  social innovation requires a proactive attitude.  Leaders,  or best­practice  firms,  have a more proactive approach to innovation. For example, in fulfilling customer demand before it manifests itself, or at least very early in the communication of those demands. In the same way,  a  proactive  approach  to CSR  is what makes a  CSR strategy  create  value. By anticipating  law requirements and  social trends,  leading firms are  best positioned  to reap  the  gains from social innovation. Our argument therefore, is that proactive actors will help affect change in the overall  production and consumption system, to facilitate progress towards the fabled ‘tipping point’ – the point where true sustainable business practice would become the norm.  We  investigate  these  phenomena  within  the  context  of  the  RESPONSE  project,  a  15­  monthEuropean  Union  (DG  Enterprise  &  Industry)  project  aiming  to  ‘mainstream  CSR  in European  SMEs.’  SMEs  in  Europe  account  for  the  majority  of  existing  business,  thus  making them an  enormous  source of  employment and  wealth creation. This  predominance makes  the potential  effects  of  successfully  mainstreaming  CSR  in  SMEs  huge.  The  key  idea  in  the RESPONSE project is to prove that CSR practices can create value as opposed to merely costs. This is achieved by demonstrating the link with innovation. If we can help SMEs add value to their  business operations at the same time as behaving responsibly, there is a real chance of positive change.  An  initial  theoretical model: CSR:I  (or  the Social  Innovation  model) has  recently  been created ad will be developed into the end product of RESPONSE, together withe best practices, tools and methods, and teaching and training materials. The model comprises the actors involved  in the process and explains how this link is extended across time in the innovation process.  We  will  present  findings  from  selected  case  studies  of  60  SMEs  across  partner  institutions  in  Europe.  In line with  the main  theme of  the conference  these  will have a  focus  on  the  building  industry, where  firms  pay  increasing attention and  care  to  environmental  safety.  In  addition  to  communicating  these  best  practice  examples  we  will  explore  the  specific  challenges  affecting  SMEs  and  the  opportunities  that  they  may  have  to  increase  scale  operations  and  effectively  compete in  the global economy. In  this  way,  we will discuss concepts of geographical clusters  and  virtual networks,  phenomena  that  have received  much  attention  on  all levels  of  the  ‘triplehelix’ (Etzkowitz and Leydesdorff, 2000) (government, industry, academia) in each of the project  locations i.e. Catalonia, Lombardia, the Basque Country, and Central Scotland.